Hurricane Ida taught the city of New York yet another hard lesson. It highlighted a “shadow world” of basement apartments, according to New York Times.

The deluge of rain that fell September 1 – more than half a foot in just a few hours – turned streets and subway platforms into rivers. Emergency responders in boats rescued people from the rooftops of cars. Hundreds of people were evacuated from trains and subways.

At a briefing in Queens with local elected officials, Gov. Kathy Hochul said leaders were caught off guard by the ferocity of the rainfall.

“We did not know that between 8:50pm and 9:50pm, that the heavens would literally open up and bring Niagara Falls-level water to the streets of New York,” Ms. Hochul said. “Could that have been anticipated? I want to find out.”

Days after the tragic event, the New York region continued to struggle with the destruction wrought by Hurricane Ida, which killed at least 43 people and left more than 150,000 homes without power. New York City’s subway lines remained at least partly suspended throughout the following day, as was commuter rail service across the region. Airports were open, but hundreds of flights were canceled.

Sadly, most of the New Yorkers who lost their lives were found inside basements. Tens of thousands of people, many of them immigrants or low-income residents, seek shelter in underground dwellings that are often not legal residences and do not meet safety or building regulations.

Annetta Seecharran, executive director of the Chhaya Community Development Corporation, a group that works on housing issues for low-income South Asian and Indo-Caribbean New Yorkers, said because of the need for affordable housing in New York City, people will likely continue to seek homes in basements. Because so many of the units are illegal, tenants might be reluctant to seek help or complain of unsafe conditions for fear of losing their home.

At least 15 people were known to have died in New York, most of whom were found in Queens and Brooklyn. At least 23 people were killed in New Jersey, four people died north of Philadelphia and one in Connecticut.

In a Queens home where three were found dead, Choi Sledge, who lives on the third floor, said she received a frantic call around 9:30pm from a woman in the basement apartment, whom she identified as Mingma Sherpam.

“She said, ‘The water is coming in right now,’ and I say, ‘Get out!’ Get to the third floor!” Mrs. Sledge recalled.

“The last thing I hear from them is, ‘The water is coming in from the window.’ And that was it.”

New York is not alone when it comes to this tragic problem. Climate change is devastating the planet and causing untold misery, death, and destruction. Over the last year alone, we have seen similar images in other major cities, including London and Zhengzhou in China.

Klaus Hans Jacob, a geophysicist and flood expert who analyzed New York’s subway system before and after 2012’s Hurricane Sandy, spoke about the ongoing (and increasing) flood risk to coastal underground transportation systems and explained what city planners can do to prepare and protect residents.

Over the course of about a month, New York actually had three subway floods – first due to a heavy downpour, then from Tropical Storm Henri and finally – and most devastatingly – from Hurricane Ida.

Jacob says the message should seem pretty clear by now: Climate change isn’t a matter of the future; its effects are happening right now. Warmer oceans mean more moisture in the atmosphere, and as that moisture encounters cold air, it comes down hard on cities.

When subways were initially built in New York starting in 1904, no one thought about sea level rise or torrential rains. So, the fundamental design of the underground system did not take those phenomena into account. Now we know better. For the past 20 years, it has been clear that more severe storms are an inevitable outcome of human-made climate change.

Despite having a couple of decades to do something about it, we are still in a reactive mode rather than being proactive, says Jacob. Essentially, city officials are cleaning up the mess after the storm, rather than taking preventative measures.

There are known engineering problems that can be fixed. In New York, the Metropolitan Transportation Authority fixed a large portion of the problem caused by coastal storm surges by installing gates and barriers – some permanently, some that need to be inserted into place before the water shows up. These prevent water from getting into the subway system. When working, they can prevent 98% in coastal flood potential, according to Jacob.

Unfortunately, the problem we saw on Sept. 1 was the result of runoff water from the streets that gets into the system. With coastal storm surges, the water comes into the subway system only at a low level – perhaps at entrances just a few feet above sea level. With the rain, even at higher elevations, subways can flood.

It will not be cheap. To effectively protect a city’s subway system from flooding costs tens of billions of dollars, but it’s less expensive to fix the problem before extreme events than having to fix the devastation after the damage is done, Jacobs says.

Sources: New York Times, The Conversation

Las catastróficas inundaciones provocadas por el huracán Ida devastaron apartamentos “ilegales” en sótanos causando numerosas víctimas fatales

El huracán Ida le enseñó a la ciudad de Nueva York otra dura lección. Puso de relieve un “mundo sombrío” de apartamentos en los sótanos, según el New York Times.

El diluvio de que cayó el 1.o de septiembre, más de medio pie en unas pocas horas, convirtió las calles y las plataformas del metro en ríos. Socorristas en botes rescataron a personas de los techos de automóviles. Cientos de personas fueron evacuadas de trenes y metros.

En una reunión informativa en Queens con funcionarios electos locales, la gobernadora Kathy Hochul declaró que los líderes fueron tomados por sorpresa por la ferocidad de la lluvia.

“No sabíamos que entre las 8:50 p. m. y las 9:50 p. m., el cielo literalmente se abriría y descargaría un nivel de agua similar a las Cataratas del Niágara sobre las calles de Nueva York”, señaló la Sra. Hochul. “¿Se podría haber previsto? Lo quiero averiguar”.

Días después del trágico evento, la región de Nueva York continuaba luchando con la destrucción provocada por el huracán Ida, que mató al menos a 43 personas y dejó más de 150,000 hogares sin electricidad. Las líneas del metro de la ciudad de Nueva York permanecieron al menos parcialmente suspendidas todo el día siguiente, al igual que el servicio de trenes urbanos y suburbanos en toda la región. Si bien los aeropuertos estaban abiertos, se cancelaron cientos de vuelos.

Lamentablemente, la mayoría de los neoyorquinos que perdieron la vida fueron encontrados dentro de sótanos. Decenas de miles de personas, muchas de ellas inmigrantes o residentes de bajos ingresos, buscan refugio en viviendas subterráneas que a menudo no son residencias legales y no cumplen con las normas de seguridad o de construcción.

Annetta Seecharran, directora ejecutiva de Chhaya Community Development Corporation, un grupo que trabaja en temas de vivienda para neoyorquinos del sur de Asia e Indo-Caribe de bajos ingresos, sostuvo que debido a la necesidad de viviendas asequibles en la ciudad de Nueva York, es probable que la gente continúe buscando viviendas en sótanos. Dado que muchas de las unidades son ilegales, los inquilinos pueden ser reacios a buscar ayuda o quejarse de condiciones inseguras por temor a perder su hogar.

Se sabe que al menos 15 personas murieron en Nueva York, la mayoría de las cuales fueron halladas en Queens y en Brooklyn. Al menos 23 personas murieron en Nueva Jersey, 4 al norte de Filadelfia y 1 en Connecticut.

En una casa de Queens donde se halló a tres personas muertas, Choi Sledge, la ocupante del tercer piso, dijo que recibió una llamada desesperada alrededor de las 9:30 p. m. de una mujer en el apartamento del sótano, a quien identificó como Mingma Sherpam.

“Ella dijo, ‘Ya está entrando el agua’, y yo le contesté ‘¡Salgan!’. ¡Vengan al tercer piso!”, recordó la Sra. Sledge.

“Lo último que les oí decir fue: ‘El agua está entrando por la ventana’. Y eso fue todo”.

Nueva York no es la única que enfrenta este trágico problema. El cambio climático está devastando el planeta y provocando una miseria, muerte y destrucción incalculables. Solo durante el último año, hemos visto imágenes similares en otras ciudades importantes, entre ellas, Londres, y Zhengzhou en China.

Klaus Hans Jacob, geofísico y experto en inundaciones que analizó el sistema de metro de Nueva York antes y después del huracán Sandy en 2012, alertó sobre el riesgo de inundaciones continuo (y creciente) para los sistemas de transporte subterráneo costeros y explicó lo que los planificadores de la ciudad pueden hacer para preparar y proteger a los residentes.

En el transcurso de aproximadamente un mes, Nueva York sufrió de hecho tres inundaciones en el metro, primero debido a un fuerte aguacero, luego por la tormenta tropical Henri y finalmente, y lo más devastador, por el huracán Ida.

Jacob advierte que el mensaje debería parecer bastante claro a esta altura: El cambio climático no es una cuestión del futuro; sus efectos están sucediendo ahora mismo. El hecho de que los océanos sean más cálidos genera más humedad en la atmósfera y a medida que esa humedad se encuentra con el aire frío se descarga con fuerza sobre las ciudades.

Cuando se construyeron inicialmente los subterráneos en Nueva York a partir de 1904, nadie pensó en el aumento del nivel del mar o en las lluvias torrenciales. Por eso, el diseño fundamental del sistema subterráneo no tomó en cuenta esos fenómenos. Ahora contamos con más información. En los últimos 20 años, ha quedado claro que las tormentas más severas son un resultado inevitable del cambio climático provocado por el hombre.

A pesar de haber tenido un par de décadas para hacer algo al respecto, todavía estamos en un modo reactivo en lugar de ser proactivos, señala Jacob. Básicamente, los funcionarios de la ciudad están limpiando el caos que quedó después de la tormenta, en lugar de tomar medidas preventivas.

Hay problemas de ingeniería conocidos que se pueden solucionar. En Nueva York, la Autoridad de Transporte Metropolitano solucionó una gran parte del problema causado por las marejadas costeras mediante la instalación de compuertas y barreras, algunas de forma permanente, otras que deben insertarse en posición antes de que desborde el agua. Estos recursos evitan que el agua ingrese al sistema de metro. Cuando están en funcionamiento, pueden prevenir el 98 % del potencial de inundación costera, según Jacob.

Desafortunadamente, el problema que sufrimos el 1.o de septiembre fue el resultado del ingreso de la escorrentía de las calles al sistema. Con las marejadas costeras, el agua ingresa al sistema de metro solo a un nivel bajo, tal vez en las entradas que están a unos pocos pies sobre el nivel del mar. Con la lluvia, incluso en elevaciones más altas, el metro puede inundarse.

No será barato. Proteger eficazmente el sistema de metro de una ciudad de las inundaciones cuesta decenas de miles de millones de dólares, pero es menos costoso solucionar el problema antes de los eventos extremos que tener que reparar la devastación después de que el daño está hecho, explica Jacobs.

Fuentes: New York Times, The Conversation