Although funds from New York City’s $65 million Medallion Relief Program (MRP) had been in a holding pattern since March, bailouts for underwater Taxi Medallion owners finally started last month. Over a dozen drivers were expected to benefit in the first few weeks alone – and on September 18, Mayor Bill de Blasio announced that thousands of drivers would soon enjoy upwards of $500 million in debt forgiveness.

The NYC Office of the Mayor boasted that the first three recipients had restructured their loans, with lenders writing off $700,000 in debt. In mid-September, officials added that they hoped to provide 13 additional owner-drivers with as much as $2.6 million in relief by the end of the month.

While this certainly sounds like a great start, skeptics – which include two former Taxi & Limousine Commission (TLC) chairmen and a Senator – are not so sure the numbers add up.

“It’s fuzzy math,” Matthew Daus, the TLC’s chairman from 2001 to 2010, told Crain’s New York Business. “The city’s overly optimistic projections are based on only three deals out of potentially thousands that have not taken place, and it’s too early to predict what will happen, especially since many pandemic-related loan dynamics have changed while this program was delayed.”

Daus said he believes the average amount of outstanding debt for struggling medallion owners may be as high as $400,000, and feels the city is unrealistic to assume banks will forgive half of a loan balance based on the $29,000 down payment that the MRP promises.

Christopher Lynn, who served as TLC chair from 1995 to 1996, also chimed in, saying he’s concerned the program will further depress medallion values because it operates on a case-by-case basis, rather than through a uniform formula.

“It just doesn’t make any sense,” Lynn noted. “What you do to one medallion you do to all of them. The TLC hasn’t come forward to say, ‘Here are the exact number of medallions, which we found owe X amount of money in excess of the assessed value.’”

The de Blasio administration admits they haven’t arrived at precise numbers. They can only base projections on the number of people who contacted the City’s Drivers Resource Center (DRC) for help, which stood at about 800 medallion owners by late September. Determining an exact number isn’t easy because the debts are privately held transactions between banks and individual owner-drivers.

Before the pandemic, the City Council estimated there were at least 6,250 independent medallion-owners or operators, with the total number of taxi medallions capped at 13,587.

Meanwhile, Senate Majority Leader Chuck Schumer demanded that the city find an alternative plan to the MRP, after meeting with taxi drivers in Murray Hill in September and a conference call with members of the New York Taxi Workers Alliance (NYTWA).

“We need New York City to make a plan that will deliver real, workable relief, solve the problem now and let you live your lives without this worry every night,” Schumer said, calling the plan poorly structured.

Emboldened by Schumer’s support, the NYTWA says they want the city to broker a revised debt ceiling agreement with creditors. Instead of a $125,000 ceiling on a medallion’s value, the alliance would like the city to cap it at $175,000 and use the $29,000 federal grant to lower monthly driver payments to $800, according to Bhairavi Desai, the group’s executive director. Crain’s New York Business reported that the NYTWA is asking for a guarantee from the city to cover the difference if a loan defaults and sells for less than its value at the time of sale. For example, if a medallion defaults with a $200,000 outstanding balance and the lender seizes and resells it for $190,000, then the city would be on the hook for the $10,000 difference. Desai said this would give medallion owners financial stability and lenders would be incentivized to reduce loan amounts.

“It takes the risk off the thousands of owner-drivers who face liens on their homes when they default,” said Desai during an NYTWA protest at City Hall in September against the current relief plan, according to City & State.

Despite some well-founded criticism by industry leaders, medallion owners and legislators, it’s at least good to see NYC finally doing something to help medallion owners. The current TLC Chairperson, Aloysee Heredia Jarmoszuk inherited an extremely difficult situation that she had no hand in creating and she deserves some praise for helping finally get some much-needed money into the hands of people teetering on the edge of financial ruin.

According to Heredia Jarmoszuk, “The Medallion Relief Program is delivering real debt forgiveness to economically distressed medallion owners. Taxis provide essential transportation for both New Yorkers and the tens of millions of people who visit each year. The money provided by the MRP is critical to help medallion owners achieve significant debt reduction and to ensure a thriving taxi industry.”

I urge any struggling medallion owner or operator, who hasn’t reached out to the TLC’s Owner-Driver Resource Center, to call 311 or click here to visit their website, to make an appointment. The Owner-Driver Resource Center offers a range of free financial counseling and legal assistance for all TLC Licensees, as well as connecting them with government benefits and health and wellness resources.

La ciudad de Nueva York implementará el alivio de deudas de licencias en septiembre en medio de serias dudas.

Aunque los fondos del Programa de Alivio para Licencias (Medallion Relief Program, MRP) de $ 65 millones de la ciudad de Nueva York habían estado en compás de espera desde marzo, los rescates para los propietarios de licencias de taxis sumidos en deudas finalmente comenzaron el mes pasado. Se esperaba que se beneficiaran más de una docena de conductores solo en las primeras semanas, y el 18 de septiembre, el alcalde Bill de Blasio anunció que en breve se lanzará una condonación de deudas de más de $ 500 millones que alcanzará a miles de conductores.

La Oficina del Alcalde de la ciudad de Nueva York se jactó de que los tres primeros beneficiarios habían reestructurado sus préstamos, con una cancelación de deuda de $ 700,000 por parte de los prestamistas. A mediados de septiembre, los funcionarios agregaron que esperaban proporcionar a otros 13 propietarios-conductores un alivio de hasta $ 2.6 millones para fin de mes.

Si bien esto ciertamente suena como un gran comienzo, los escépticos, entre los que se incluyen dos expresidentes de la Comisión de Taxis y Limusinas (Taxi & Limousine Commission, TLC) y un senador, no están tan seguros de que los números cierren.

“Es una cuenta matemática confusa”, le dijo Matthew Daus, presidente de la TLC de 2001 a 2010, a Crain’s New York Business. “Las proyecciones excesivamente optimistas de la ciudad se basan en solo tres acuerdos de los posiblemente miles que no se han llevado a cabo, y es demasiado pronto para predecir lo que sucederá, especialmente porque muchas dinámicas de préstamos relacionadas con la pandemia han cambiado durante el retraso de este programa”.

El Sr. Daus dijo que cree que la cantidad promedio de deuda pendiente para los agobiados propietarios de licencias puede ser llegar a $ 400,000, y siente que la ciudad no es realista al asumir que los bancos condonarán la mitad del saldo de un préstamo sobre la base del pago inicial de $ 29,000 que promete el programa MRP.

También intervino Christopher Lynn, quien se desempeñó como presidente de la TLC de 1995 a 1996, manifestando su preocupación de que el programa deprima aún más los valores de las licencias, ya que el mismo opera caso por caso, en lugar de a través de una fórmula uniforme.

“Simplemente no tiene ningún sentido”, señaló el Sr. Lynn. “Lo que le haces a una licencia se lo haces a todas. La TLC no ha salido a decir: ‘Esta es la cantidad exacta de licencias, que hemos comprobado deben X suma de dinero por encima del valor calculado’”.

La administración de Blasio admite que no han llegado a cifras precisas. Solo pueden basar sus proyecciones en la cantidad de personas que se comunicaron con el Centro de Recursos para Conductores (Drivers Resource Center, DRC) de la ciudad para obtener ayuda, la cual ascendió a unos 800 propietarios de licencias a fines de septiembre. Determinar un número exacto no es fácil porque las deudas son transacciones privadas entre bancos y propietarios-conductores individuales.

Antes de la pandemia, el Concejo Municipal estimó que había al menos 6,250 propietarios u operadores de licencias independientes, con un límite de 13,587 licencias de taxis.

Mientras tanto, el líder de la mayoría en el Senado, Chuck Schumer, exigió que la ciudad encontrara un plan alternativo al MRP, luego de reunirse con taxistas en Murray Hill en septiembre y de mantener una conferencia telefónica con miembros de la Alianza de Trabajadores del Taxis de Nueva York (New York Taxi Workers Alliance, NYTWA).

“Necesitamos que la ciudad de Nueva York elabore un plan que brinde un alivio real y viable, resuelva el problema ahora y les permita vivir sus vidas sin tener esta preocupación todas las noches”, afirmó el senador Schumer, calificando el plan como mal estructurado.

Incentivada por el apoyo del senador Schumer, la NYTWA dice pretender que la ciudad negocie un acuerdo de límite de deuda revisado con los acreedores. En lugar de un tope de $ 125,000 en el valor de una licencia, la Alianza quisiera que la ciudad fije el límite en $ 175,000 y use la subvención federal de $ 29,000 para reducir los pagos mensuales de los conductores a $ 800, según Bhairavi Desai, director ejecutivo del grupo. Crain’s New York Business informó que la NYTWA está solicitando una garantía de la ciudad para cubrir la diferencia si un préstamo no se paga y se vende por menos de su valor en el momento de la venta. Por ejemplo, si una licencia no paga un saldo pendiente de $ 200,000 y el prestamista lo incauta y lo revende por $ 190,000, entonces la ciudad estaría en peligro por la diferencia de $ 10,000. B: Desai dijo que esto les daría estabilidad financiera a los propietarios de licencias y que los prestamistas estarían incentivados para reducir los montos de los préstamos.

“Elimina el riesgo de los miles de propietarios-conductores que enfrentan embargos en sus casas cuando no pueden pagar”, dijo B: Desai durante una protesta de la NYTWA ante el Ayuntamiento en septiembre contra el plan de ayuda actual, según City & State.

A pesar de algunas críticas fundadas de los líderes de la industria, los propietarios de licencias y los legisladores, al menos es bueno ver que la ciudad de Nueva York finalmente hace algo para ayudar a los propietarios de licencias. La actual presidenta de la TLC, Aloysee Heredia Jarmoszuk, heredó una situación extremadamente difícil en la que no tuvo ninguna participación y merece algo de crédito por ayudar finalmente a poner un dinero tan necesario en manos de personas que están al borde de la ruina financiera.

Según la Sra. Heredia Jarmoszuk, “El Programa de Alivio para Licencias está otorgando una condonación real de la deuda a los propietarios de licencias con dificultades económicas. Los taxis brindan transporte esencial tanto para los neoyorquinos como para las decenas de millones de personas que visitan la ciudad cada año. El dinero proporcionado por el MRP es fundamental para ayudar a los propietarios de licencias a lograr una reducción significativa de la deuda y garantizar una industria de taxis próspera”.

Insto a cualquier propietario u operador de licencias en dificultades, que no se haya comunicado con la TLC Centro de Recursos para Propietarios y Conductores, a que llame al 311 o haga clic aquí para visitar su sitio web y concertar una cita. El Centro de Recursos para Propietarios y Conductores ofrece una variedad de asesoramiento financiero y asistencia legal gratuitos para todos los titulares de licencias de la TLC, además de conectarlos con beneficios del gobierno y recursos de salud y bienestar.